¿Qué es extremófilo?

Cuando se considera la posibilidad de vida en otros planetas o satélites se menciona enseguida la existencia en la Tierra de organismos extremófilos, capaces de vivir, como su nombre indica, en condiciones extremas. Dos de esas condiciones son la temperatura y la acidez. Así, por ejemplo, tenemos arqueobacterias que viven en manantiales cuyas aguas se encuentran a 70ºC. En cuanto a la acidez tenemos el ejemplo del río Tinto, donde ciertas bacterias quimiolitotrofas acidófilas y ciertas arqueas oxidan el hierro y el azufre de las piritas para obtener energía, creando un entorno de pH muy bajo. Ahora bien, planteemos la cuestión de la siguiente forma:

-Los seres vivos deben adaptarse a las condiciones del entorno, incluso si ellos mismos modifican o crean dichas condiciones.

-Entonces, lo que observamos en la Tierra es que cada especie se ha adaptado a unas condiciones, sean estas las que fueren, con tal que estén dentro de los rangos permitidos para la estabilidad de las estructuras biológicas. Con esto último quiero decir que no es posible la vida a 1000ºC o a -200ºC, por poner dos ejemplos extremos (o en este caso, más allá de lo extremo).

-Las condiciones en la Tierra son tales que la mayoría del agua líquida se encuentra por debajo de los 30ºC. Sólo en unos pocos lugares hay agua a 70ºC. Eso significa que sólo unos pocos organismos se han adaptado a vivir en esas condiciones de 70ºC, solo ellos son “termófilos”.

-Por tanto, dado que los entornos denominados extremos son escasos, es una cuestión de oportunidad y no de dificultad lo que hace que haya pocos organismos “extremófilos”.

-O dicho de otro modo: si los océanos de la Tierra estuvieran a 70ºC y sólo en unos pocos manantiales brotara agua a 15ºC, los seres marinos, tanto algas como animales, se habrían adaptado a vivir a 70ºC, mientras que solo unas pocas bacterias vivirían en las “heladas” aguas de los manantiales a 15ºC.

Si consideramos un cachalote, ¿qué es para un humano sino un extremófilo? Ver: Investigación y Ciencia, Marzo 1979. La cabeza del cachalote.

La clave es que los seres vivos necesitan ante todo una fuente de energía para existir. Lo demás, por así decirlo, “ya se arreglará”. El pH no es un problema en sí mismo, la temperatura tampoco. Pero ¿y el agua líquida? ¿No es imprescindible?. Ciertamente parece que sí lo es, aunque en el hielo se puede obtener una mínima cantidad de agua líquida. Pero agua líquida puede haber a partir de 0ºC, y a menor temperatura debido a la salinidad. Y en efecto encontramos peces viviendo en aguas a -2ºC, y viven perfectamente, porque teniendo una fuente de energía y agua líquida tienen todo lo necesario. Nótese que el problema no es la temperatura, sino la disposición de agua líquida. Por supuesto la presión tampoco es un problema, como lo demuestran los seres abisales, cuya mayor preocupación, repito, es encontrar alimento (energía), no la presión de la columna de agua que hay sobre ellos, ni la baja temperatura que reina a esas profundidades. Si no son más numerosos es por la escasez de una fuente de energía en ese entorno. Lo mismo diremos de las especies halófilas: se han adaptado a la alta salinidad en los pocos lugares de la Tierra con alta salinidad. Para nosotros, los seres humanos, el agua de mar es mortal para beber, ¿significa eso que todas las criaturas marinas que ingieren agua del mar o la usan para respirar, son “extremófilas halófilas”?. También en este caso, como en la temperatura, hay un límite, porque hay concentraciones de salinidad que no tolera ningún ser vivo. También habría un límite de presión (no es posible la vida a 100.000 atm), o de radiación.

Mi conclusión es que lo que determina la existencia de organismos vivos en un entorno es la disposión de energía y agua líquida, y no la temperatura, acidez, presión, salinidad u otras condiciones ambientales.

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